đŸȘ Perseverance a dĂ©tectĂ© de potentielles biosignatures sur Mars: “il s’agit des Ă©chantillons les plus prĂ©cieux jamais collectĂ©s”

đŸȘ Perseverance a dĂ©tectĂ© de potentielles biosignatures sur Mars: “il s’agit des Ă©chantillons les plus prĂ©cieux jamais collectĂ©s”

Le rover Perseverance a franchi une Ă©tape majeure dans sa quĂȘte de traces de vie ancienne sur Mars avec la collecte des Ă©chantillons “les plus prĂ©cieux” jusqu’ici, contenant de potentielles biosignatures dont la nature devra ĂȘtre confirmĂ©e une fois sur Terre, a annoncĂ© la Nasa jeudi.

S’il ne s’agit pas encore d’une preuve que la vie a un jour existĂ© sur la planĂšte rouge, ces prĂ©lĂšvements reprĂ©sentent la meilleure chance jusqu’ici de pouvoir un jour arriver Ă  dĂ©tecter avec certitude une possible ancienne vie microbienne.

Une biosignature potentielle peut avoir Ă©tĂ© produite par la prĂ©sence de vie, mais aussi par un autre mĂ©canisme n’impliquant pas la vie. Pour considĂ©rer cette biosignature comme dĂ©finitive, ces Ă©chantillons devront donc ĂȘtre analysĂ©s par de puissants instruments de laboratoire, sur Terre. La Nasa prĂ©voit de les rapporter grĂące Ă  une autre mission d’ici 2033.

Je pense qu’on peut dire qu’il va s’agir, et qu’il s’agit dĂ©jĂ , des Ă©chantil­lons de roche les plus prĂ©cieux jamais collectĂ©sDavid Shuster, universitĂ© de Californie Ă  Berkeley

Deux carottes grandes comme un petit doigt, et conservĂ©es dans des tubes scellĂ©s Ă  bord du rover, ont Ă©tĂ© prĂ©levĂ©es en perçant dans une roche baptisĂ©e “Wildcat ridge”. Grande d’environ un mĂštre, elle est situĂ©e dans un delta s’étant formĂ© il y a environ 3,5 milliards d’annĂ©es, Ă  la rencontre d’une riviĂšre et d’un ancien lac.

Cette roche est particuliĂšrement intĂ©ressante car il s’agit d’une roche sĂ©dimentaire, qui semble s’ĂȘtre formĂ©e au moment oĂč l’eau du lac s’est Ă©vaporĂ©e.

“Wildcat ridge” a ainsi “un haut potentiel de conservation d’une biosignature”, a dĂ©clarĂ© David Shuster.

Analysée séparément par un instrument au bout du bras robotique de Perseverance, la roche a révélé la présence la plus abondante de composés organiques détectée en un an et demi de mission.

Ces composĂ©s — faits notamment de carbone, et pouvant aussi contenir de l’hydrogĂšne — “sont les Ă©lĂ©ments de base de la vie”, a dĂ©clarĂ© Ken Farley, en charge de la partie scientifique de la mission.

Ils ont Ă©tĂ© dĂ©tectĂ©s en moins grande quantitĂ© par le rover lors de prĂ©cĂ©dentes analyses dans le cratĂšre de JĂ©zĂ©ro, qui contenait le lac, mais “à mesure que nous progressons dans le delta, les indices deviennent de plus en plus forts”, a rĂ©sumĂ© Sunanda Sharma, scientifique au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa.

“Je trouve personnellement ces rĂ©sultats trĂšs Ă©mouvants, car il semble que nous soyons au bon endroit, avec les bons instruments, Ă  un moment charniĂšre”, a-t-elle dĂ©clarĂ©.

“Ces roches sont exactement ce que nous Ă©tions venus chercher”, a abondĂ© Ken Farley.

“Lac de lave”

D’autres analyses du rover ont par ailleurs surpris les scientifiques. Au fond du cratĂšre, ils ont “trouvĂ© des roches ignĂ©es, c’est-Ă -dire des roches cristallisĂ©es aprĂšs avoir fondu”, a dĂ©clarĂ© M. Farley.

Cette dĂ©couverte indique “un volcanisme actif”, et qu’avant d’accueillir de l’eau, le cratĂšre a possiblement Ă©tĂ© rempli “d’un lac de lave”, a-t-il dit.

Des Ă©chantillons de ces roches magmatiques ont Ă©tĂ© prĂ©levĂ©s, et leur analyse sur Terre devrait permettre de dĂ©terminer pour la premiĂšre fois directement l’ñge de la surface de Mars. “C’est quelque chose que nous ne faisons qu’infĂ©rer indirectement aujourd’hui”, a expliquĂ© Ken Farley.

Mais récupérer ces échantillons ne sera pas une mince affaire.

En 2028, une mission dĂ©collera en direction de Mars. Elle transportera un atterrisseur, avec sur son dos une mini-fusĂ©e. Le rover Perseverance roulera jusqu’à lui, et les Ă©chantillons seront placĂ©s dans la mini-fusĂ©e par un bras robotique.

Puis celle-ci dĂ©collera, et la prĂ©cieuse cargaison sera transfĂ©rĂ©e dans un vaisseau prĂ©alablement placĂ© en orbite autour de Mars. Une fois les Ă©chantillons rĂ©cupĂ©rĂ©s, cet orbiteur reprendra le chemin de la Terre, pour un atterrissage dans le dĂ©sert de l’Utah, en 2033.

En cas de dĂ©faillance de Perseverance, l’atterrisseur enverra deux petits hĂ©licoptĂšres rĂ©cupĂ©rer les Ă©chantillons, en allant soit jusqu’au rover lui-mĂȘme, soit Ă  une rĂ©serve de secours.

En effet, Perseverance collecte depuis le dĂ©but de sa mission deux Ă©chantillons de chaque roche. Une dizaine d’entre eux (la moitiĂ© du nombre collectĂ©) seront bientĂŽt dĂ©posĂ©s dans une zone trĂšs plate, oĂč il sera facile d’atterrir en cas de besoin. Ils reprĂ©sentent les Ă©chantillons de repli s’il est devenu impossible d’accĂ©der au rover.

AprÚs avoir laissé ce trésor sur la surface martienne, dans les semaines qui viennent, Perseverance continuera son exploration pour remplir la vingtaine de tubes encore vides.

Le prochain but sera de rejoindre la rive surplombant l’ancien lac, ce qui prendra environ un an.

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